Der nächste Mars-Rover sucht nach (vergangenen) Lebenszeichen

  • 2019

NASA / JPL-Caltech

Jede nachfolgende Mission beim Roten Planeten versucht letztlich die Frage zu beantworten, die David Bowie am bekanntesten gestellt hat: "Gibt es Leben auf dem Mars?" Als das Mars 2020 Rover Science Definition Team (SDT) festlegte, wie der nächste Mars-Rover auf der Suche nach Antworten auf diese Frage die Oberfläche des Planeten erforschen sollte, konnten sie sich darauf wirklich verlassen, was bisherige Missionen bereits entdeckt hatten. Phoenix bestätigte die Existenz von Wassereis, Spirit und Opportunity, die Existenz von Wasser in der Vergangenheit, und Curiosity brachte Beweise für eine einst bewohnbare Umgebung auf.

Vor dem Hintergrund dieser verfahrenstechnischen Entdeckungen führte das SDT in einem heute veröffentlichten Bericht detaillierte Empfehlungen zu den Hauptzielen des nächsten Robotikaufenthalts auf dem Roten Planeten ein, von denen die meisten von vorrangiger Bedeutung sind: Frühere Lebenszeichen finden.

"Wir suchen nicht nach dem Leben, das dort gewesen sein muss", sagte Jack Mustard, SDT-Vorsitzender und Professor für Geowissenschaften an der Brown University, heute auf einer Pressekonferenz. "Wir wollen die Frage beantworten: War das Leben dort gewesen, hat es Spuren hinterlassen?"

Der Unterschied zwischen der Suche nach einem existierenden Leben und der Suche nach einem vergangenen Leben ist wichtig. Forscher, die derzeit am Curiosity-Rover arbeiten, betonen schnell, dass ihre Mission keine "Life-Detection-Mission" ist, sondern eine Suche nach bewohnbaren Umgebungen. Forscher auf der heutigen Pressekonferenz betonten gleichermaßen, dass der Mars 2020 "Biosignaturen" suchen wird - oder Anzeichen eines früheren Marslebens, nicht des aktuellen.

"Das ist eine Frage, mit der sich die Wissenschaftsgemeinschaft täglich ringt, aber das Gefühl ist, dass die Oberfläche des Planeten für das Leben ziemlich unwirtlich ist", sagte Mustard. "Um nach einfachen Organismen zu suchen, oder nach nicht ganz einfachen Organismen, die in dieser giftigen, rauen Umgebung leben, denken wir, dass dies eine dumme Investition der Technologie dieser Zeit ist." Wissenschaft ist evidenzbasiert, und die Beweise deuten gegenwärtig darauf hin, dass der Mars einmal eine bewohnbare Umgebung aufweist. Das SDT empfiehlt daher, dass der nächste Rover der NASA nach früheren Lebenszeichen suchen sollte, sagte Mustard.

Neben dem Mars 2020-Rover (und dem Huckepack) auf dem Mars 2020-Rover hat SDT auch empfohlen, dass der neue Rover über ein Musterspeichersystem verfügt, mit dem künftige Missionen Martian-Rock-Kerne möglicherweise zur Erde zurückbringen können. Obwohl Pläne zum tatsächlichen Abrufen von Proben derzeit nicht existieren, betonte Mustard, dass dies ein wichtiger erster Schritt ist, um die wissenschaftlichen Bemühungen von Rover und Mensch zu verbinden, wodurch die Möglichkeit einer detaillierteren Analyse der Proben auf der Erde geschaffen wird.

"Proben hier auf der Erde zurückzubringen, gibt uns die höchste Fähigkeit, die Wissenschaft, die in den Proben enthalten ist, zu verstehen", sagte Jim Green, Direktor der Planetary Science Division der NASA. Der Abruf von Proben wird entscheidend sein, um die Lebenszeichen von Mars 2020 zu bestätigen, da die aktuellen Technologien nur so weit fortgeschritten sind, dass der Rover mögliche Biosignaturen erkennen und nicht analysieren kann.

Um Kosten zu sparen und den Mars 2020-Rover innerhalb des nächsten Jahrzehnts auf der Oberfläche des Planeten zu landen, empfahl das SDT dem nächsten Roboter-Explorer, das gleiche Chassis bei Curiosity zu verwenden. Da die Basisfunktionalität nicht zur Verfügung steht, kann sich das Rover-Team auf die Entwicklung des einzigartigen Instrumentariums konzentrieren. Spezifische Daten werden später in diesem Jahr veröffentlicht, wenn die NASA den offenen Aufruf zur Einreichung von Instrumenten aussendet. Das SDT empfiehlt jedoch, dass der Rover sechs verschiedene wissenschaftliche Fähigkeiten besitzt: großflächige Bildgebung und Mineralogie zur Suche nach "kompositorisch unterschiedlichen" Gesteinen; Bildgebung im Feinmaßstab und Mineralogie zur genauen Untersuchung und Bestimmung ihrer Zusammensetzung (ein Merkmal, das der Kuriosität fehlt); Feinchemie der Elementarchemie zur Bestimmung ihrer Elementzusammensetzung; und organischer Nachweis, um letztendlich Anzeichen des vergangenen Lebens zu erkennen.

Andere Details wie Landeplätze, Starttermine und Instrumente werden im kommenden Jahr Gestalt annehmen. Für jetzt ist das absolute Ziel gesetzt: Finden Sie das vergangene Leben.

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