Wie Philadelphia den Alptraum des Abwassers unter seinen Füßen lösen wird

  • 2019

Von Caren Chesler

Ich stehe im Wingohocking Creek Sewer, dem größten Kanal in Philadelphia. Stellen Sie sich ein Abflussrohr vor, das groß genug ist, um einen Bus durchzufahren. In einer Richtung ist die Dunkelheit des Abwasserkanals, durch die mehrere Meter rohes Abwasser laufen. In der anderen Richtung befindet sich eine riesige hydraulische Tür namens Pelican Gate, die den größten Teil der Öffnung bedeckt und nur einen kleinen Schlitz oben aufweist. Und auf der anderen Seite der Tür ist Frankford Creek.

Dies ist das Ende der Linie - was sie als Ausfallpunkt bezeichnen. Ich bat darum, diesen Ort zu sehen, weil es ein zentraler Punkt in Phillys unruhiger Infrastruktur ist. Normalerweise kann das System den gesamten Abfall der 38.000 Haushalte verarbeiten, die in diesen Abwasserkanal eingeleitet werden. Wenn jedoch Regenwasser in die Rohrleitungen gelangt und sich mit dem Abfall vermischt, steigt der Abwasserstand zu schnell an und droht, in Kellerräume hochzusteigen. Um dieses übelriechende Unglück zu verhindern, hat dieses riesige Tor oben eine Öffnung, so dass das überschüssige Abwasser wie eine Wunde blutend in den Bach fließen kann. Es ist nur ein Problem, wenn es regnet, aber in Philly sind das 70 bis 80 Mal pro Jahr.

"Dort kann man auch Fische fangen. Ich würde sie einfach nicht essen."

Vor einer Woche, als es vier Tage hintereinander in der Stadt geregnet hatte, wäre die Stelle, an der ich jetzt stehe, absolut mit rohem Abwasser bedeckt gewesen.Ich schaue mich in der massiven Pfeife um und erwarte Dreck, Trümmer, menschlichen Kot und ein paar Anzeichen von Durcheinander, aber es gibt hier wenig Anzeichen dafür: eine Kondomverpackung, ein paar Flaschen und einige Getränkedosen sowie Seilstücke und Flaschen und Umhüllungen entlang der Wände und des Scharniers der hydraulischen Tür. Man spürt, dass hier schmutziges Wasser war. Es gibt eine dünne Schicht von Schlick und Detritus, die Sie nicht berühren möchten, wie etwa Haare eines anderen, die in einem Abfluss zurückgelassen wurden. Trotzdem sind die Böden und Wände unheimlich sauber, wie ein eiliger Tatort.

Meine Gastgeber senken das Tor, um mir ihre Fähigkeiten zu zeigen. Ich gehe raus auf den Rand des Abfalls und schaue in den Bach. Es ist kristallklar. Ich sehe den sandigen Boden und die farbigen Blätter, die auf den Boden geflattert sind. Kaulquappen flattern vorbei. Ich würde dort schwimmen.

"Das würde ich nicht", sagt Michael Horger, ein Techniker in der Flusssteuereinheit der Wasserabteilung. "Dort kann man auch Fische fangen. Ich würde sie einfach nicht essen."

Caren Chesler

Manchmal ist der Farbton von Frankford Creek ehrlicher. Vincent Haughney, ein Maschinen- und Konstruktionsmechaniker der Wasserabteilung, sagt gleich nach einem Sturz, als unbehandeltes Abwasser über die Oberseite des Tors geflossen ist. Der Bach ändert tatsächlich seine Farbe.

Es sollte auch so sein. Aufgrund der veralteten Bauweise von Phillys Abwasserkanal kann alles, was die Leute ihre Toiletten runterspülen oder in die Straße werfen, in das Abwassersystem gelangen. Wenn es regnet, kann all diese Grobheit in Philadelphias Flüssen und Bächen wie dem Frankford enden. Chris Crockett, stellvertretender Kommissar für Planungs- und Umweltdienste der Wasserabteilung von Philadelphia, weiß es aus erster Hand. Wenn seine Außendienstmitarbeiter nach einem Regensturm die Wasserqualität testen, finden sie Toilettenpapier und Kondome, die sich um ihre Beine und Kleidung legen. Es ist kein großes Verkaufsargument für eine Stadt, die versucht, ihre Bürger dazu zu bringen, mehr Zeit mit Kajaks und Kanus zu verbringen, Boot zu fahren und auf den Wasserwegen von Philadelphia zu angeln.

"Es ist ein Problem, weil es eins ist, es riecht, und zweitens ist es nicht nur voller Müll. Es ist voller Windeln, Kondome, einige der übelsten der übelsten, und die Leute werden es sehen", sagt Crockett. "Wir sind im 21. Jahrhundert und versuchen, zum Mars zu gelangen. Wie kann die fünftgrößte Stadt der USA immer noch Abwasser in all ihren Bächen und Flüssen haben, Millionen von Gallonen in einem bestimmten Regensturm? Und manche Menschen sind es dort draußen schwimmen. Was ist der Unterschied zwischen dem und dem Schwimmen in einer Toilette? "

Ich wende mich von Frankford Creek ab und blicke in die Dunkelheit der Kanalisation. Es gibt ungefähr sechs Meter Wasser in der Hauptleitung, obwohl der Fußboden unter dem Wasser wie der Meeresboden steht, und es ist, als würde ich auf dem Sand stehen und in das Wasser schauen. Ich höre das gedämpfte Geräusch von Wasser, das wie ein Wasserfall von einer Ebene zur anderen fließt. Wenn Abwässer aus Häusern und Geschäften durch das System strömen, stößt es auf diesen Austrittspunkt zu. Kurz bevor es hierher kommt, wird der Fluss durch zwei kleine Löcher in der Hauptschleuse, die als Schleusentore bezeichnet werden, in ein Abfangrohr geleitet die Seite eines großen Strohhalms. Das Wasser rauscht mit solcher Geschwindigkeit durch diese Tore, es wird mir gesagt, ich solle nicht in die Nähe gehen.

Caren Chesler

"Wenn Sie diesen Toren zu nahe kommen, sind Sie weg", sagt Horger, der Techniker der Wasserabteilung. "Sie würden durch die Kraft des Wassers direkt nach unten gezogen und bis zur Abwasseraufbereitungsanlage gebracht, und das wäre das Ende von Ihnen."

Ich glaube, meine Gastgeber aus der Wasserabteilung versuchten, mir Angst einzujagen, aber dann höre ich, wie das Wasser vorbeiströmt, und plötzlich fühle ich mich bei dem Gedanken, in einen Fluss voller Scheiße zu stürzen, niedergeschlagen. Es ist nicht weit hergeholt. Tatsächlich starben zwei Menschen, nachdem sie in den 1980er Jahren in die Kanalisation von Philadelphia gefallen waren. Einer von ihnen war ein Teenager, der mit seinen Freunden in den Abfluss des Rock Runs kam. Etwa eine Viertelmeile den Tacony Creek entfernt, von wo ich stehe. Die Behörden glauben, dass er gestolpert ist und seinen Kopf getroffen hat, bewusstlos in den Abwasserkanal gestürzt ist und dann über den Abwasserkanal in die Aufbereitungsanlage gespült wurde. Seine Leiche wurde einen Tag später in der Kläranlage gefunden.

Ich trete etwas weiter von den Schleusen entfernt.

Caren Chesler

Das Philadelphia-Abwassersystem ist wie ein Baum gebaut. Es ist ein Netz von kleinen Pfeifen, so genannten Lateralen, die von den Häusern der Menschen zu einer Hauptpfeife führen, die in der Mitte jeder Straße verläuft. Die Straßenpfeifen münden in größere Arterien, die alle in einer Hauptleitung enden, wie in den Stamm einführende Äste. Und wie bei einem Baum werden die Rohre zunehmend größer, wenn Sie von einem Zuhause in eine Straße zu einer Hauptschlagader wechseln. Zum Beispiel sind die Seitenteile etwa vier Zentimeter breit, während die Rohre, die durch die Straßen laufen, etwa fünf Fuß breit sind. Der Wingohocking Creek Sewer, den ich besuchte, ist 21 Fuß hoch und 24 Fuß breit.

Wenn Sie alle Rohrleitungen in Philadelphias Abwassersystem aneinander reihen würden, wäre dies 3.716 Meilen lang, ungefähr die Entfernung von New York City nach Los Angeles. Da Abwassersysteme die Schwerkraft nutzen, um Abfälle aus Häusern und Geschäften der Menschen zu ihrem endgültigen Bestimmungsort in der Abwasserbehandlungsanlage zu transportieren, folgen die Rohre häufig Bach- und Bachbetten, da sie ein guter Indikator dafür sind, wie Wasser natürlich fließt. Die Aufbereitungsanlage für den Wingohocking Creek Sewer befindet sich in Juniata, da sie einer der niedrigsten Punkte der Stadt ist. Es gibt nur 30 Stellen in Philadelphias Abwassersystem, an denen die Schwerkraft nicht funktioniert, und an diesen Stellen drücken Pumpstationen das Abwasser von einer Leitung zur anderen.

Ich fühle mich schwach bei dem Gedanken, in einen Fluss voller Scheiße hineinzutauchen und weg zu kommen.

Wie in vielen älteren Städten der USA verfügt Philadelphia über ein sogenanntes kombiniertes Abwassersystem. Im Gegensatz zu moderneren Städten wie Austin oder San Diego, wo die Regenwasserleitungen von den Abwasserleitungen getrennt sind, laufen die beiden in Philadelphia zusammen. Manchmal gibt es zu viel Fluss für das System. Es hat nicht geholfen, dass seit dem Bau dieser alten Abwasserkanäle ein Großteil des Bodens in den Städten gepflastert wurde. Dadurch wurde weitaus mehr Regenwasser erzeugt, als die Macher des Systems erwartet hatten. Es gibt ein weiteres Problem mit dem überholten Philly-System: Wenn Abwasser und Wasser zusammengebracht werden, muss die gesamte Mischung behandelt werden.

"Es gibt ein altes Sprichwort: Was bekommen Sie, wenn Sie eine Gallone Abwasser und eine Gallone Regenwasser mischen? Sie bekommen zwei Gallonen Abwasser", sagt Crockett.

An trockenen Tagen gibt es kein Problem. Das Abwasser gelangt leicht von den Häusern der Menschen, durch den Hauptstamm, durch die Schleusentore und in den Abwasserkanal, der alles in die nordöstliche Wasserverschmutzungsanlage etwa 2,8 Meilen weiter führt. Aber wenn es regnet, ergießt sich Regenwasser in die Abflüsse der Straßen Philadelphias und mischt sich mit den Abwässern, die sich bereits in den Rohrleitungen befinden. Denken Sie an eine Sandburg, wenn eine Welle hereinstürmt.

Abwasser fließt nur über das Pelican-Tor, wenn die vorläufigen Maßnahmen nicht funktionieren. Die erste Verteidigungslinie besteht in der Überwachung des Wasserstandes im Abwasserkanal, und wenn er einen bestimmten Pegel erreicht, werden die Schleusen geschlossen, so dass das Wasser in der Kanalisation festgehalten wird. Heute liegt beispielsweise der Abwasserstand im Abwasserkanal bei 2,7 Fuß. Wenn er 4,7 Meter erreicht, werden die Schleusen geschlossen und der Abwasserkanal, in dem ich stehe, füllt sich. Wenn das Pelikan-Tor geschlossen ist, fungiert das Hauptgebäude als temporärer Tank. Erst wenn der Abwasserstand in der Hauptleitung etwa 12 Meter erreicht, beginnt er über die Oberseite des Tors hinaus in den Bach zu fließen, aber es dauert nur etwa 0,1 Zoll Regen, um einen Überlauf zu verursachen. Je größer der Sturm, desto größer der Überlauf. Crockett sagt, während des Hurricane Floyd im Jahr 1999 strömte so viel Abwasser aus der Oberseite des Tors, dass es wie Wildwasser-Stromschnellen aussah. Das Abwasser kam so stark heraus, dass es das gegenüberliegende Ufer des Baches erreichte und es erodierte.

An einem typischen Tag verarbeitet das System etwa 471 Millionen Gallonen Abfall, obwohl es bei Bedarf bis zu einer Milliarde Gallonen pro Tag verarbeitet werden kann. Wenn die Summe darüber hinausgeht, muss der überschüssige Fluss irgendwie freigegeben werden. Im vergangenen Jahr wurden rund 11 Milliarden Gallonen Abwasser aus dem System freigesetzt und unbehandelt in die lokalen Wasserstraßen abgelassen, da es mehr war, als das System bewältigen konnte. In der Kolonialzeit war es üblich, Abfälle in den Hafen zu werfen oder auf die Straße zu werfen und den Regen ins Meer spülen zu lassen. Die Leute meinten, das Meer sei tief und groß, und alles, was dort abgeladen wurde, würde verschwinden oder sich auflösen. Wir wissen jetzt, dass das nicht der Fall ist. Der einzige Vorteil der Veröffentlichung ist, dass sie verhindert, dass Abwässer in die Häuser der Menschen gelangen. Meistens.

"Das einzige Mal, wenn Sie dies sehen würden, ist in einem Hurrikan, in dem buchstäblich so viel Regenwasser hereinströmt, dass das gesamte System voll ausgelastet ist und ein Kellergerät wie ein Spülbecken oder ein Spülbecken aufspringen kann Bodenablauf oder sogar eine Toilette, wenn da unten eine ist. Das passiert in all diesen großen Städten ", sagte Crockett. "Grundsätzlich besteht in den meisten Städten die Gefahr von Kellerflutungen, wenn man pro Stunde zwei Zoll Regen bekommt und Flut verbreitet."

Die Environmental Protection Agency der Bundesregierung betrachtet Städte, die Abwassersysteme wie Philadelphia kombiniert haben, als Verstoß gegen das Bundesgesetz über sauberes Wasser. Viele haben mit der Agentur eine Einwilligungserklärung getroffen, in der beide Parteien einen Vergleich oder einen Plan vereinbaren und ein Gericht die Umsetzung überwacht, so dass sie nicht jedes Jahr wegen Gesetzesverstoßes zu einer Geldstrafe verurteilt werden. Zum Ende des Geschäftsjahres 2014 hatten 193 Kanalisationssysteme in den USA, von denen jede mehr als 50.000 Menschen betreute, gemäß EPA Zustimmungsdekrete oder Zustimmungsanordnungen mit staatlichen oder bundesstaatlichen Behörden unterzeichnet.

Caren Chesler

Philadelphia kann nicht einfach die gesamte Infrastruktur unter seinen Straßen wieder aufbauen. Die Stadt hatte also im Rahmen der Vereinbarung mit der EPA einen klugen Plan. Wenn das Problem zu viel Regenwasser im System ist, warum versuchen Sie nicht, etwas davon zu absorbieren, bevor es in die Rohrleitungen gelangt?

Philly startete einen grünen Infrastrukturplan, der im Jahr 2000 konzipiert wurde, um Tausende von Regengärten und Baumgräben in der ganzen Stadt zu installieren, fast so oft, wie man es von einem Kanaldeckel oder einem Straßenabfluss sieht. Beide sind so konzipiert, dass sie Abfluss von undurchlässigen Oberflächen wie Dächern, Gehwegen und Parkplätzen sammeln, so dass Wasser in den Boden eindringen und Pflanzen und Baumwurzeln einen besseren Zugang zu Luft und Wasser bieten kann. Der Plan sieht auch die Installation von porösem Gehsteig an Orten wie Basketballplätzen und Hunderten von grünen Dächern vor, die das Regenwasser absorbieren, bevor es Regenwasser überfluten und das Abwassersystem überfluten kann. Das Projekt, das von den Zahlern über ihre Abwasser- und Regenwasserrechnungen finanziert wird, wird voraussichtlich 2,5 Milliarden US-Dollar kosten und in den nächsten 25 Jahren umgesetzt.

"Wir betreiben buchstäblich 12.000 Hektar grüne Infrastruktur oder 19 Quadratmeilen. Sie ist die umfassendste grüne Infrastruktur in den USA, wenn nicht sogar auf der Welt", sagt Crockett. "Es ist das Äquivalent des Trickens der Hydrologie, so dass 43 Prozent unserer Gehwege oder harten Oberflächen verschwinden. Dadurch werden 9 Milliarden Gallonen Abwasserüberläufe in unsere Wasserstraßen beseitigt, indem das Regenwasser an der Quelle kontrolliert wird . "

Crockett sagt, dass die Stadt auf gutem Weg ist, das Ziel von 744 begrünten Hektar im Jahr 2016 zu übertreffen. Eine Zahl, die voraussichtlich Abwasserüberläufe in die lokalen Wasserwege um mehr als 600 Millionen Gallonen pro Jahr reduzieren wird. Das Ziel der Stadt ist es, bis 2036 9.564 begrünte Hektar - etwa 15 Quadratmeilen - zu haben. "Wir gehen davon aus, dass in diesem Jahr 10 Prozent des Weges dort sein werden", sagte Crockett.

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Die grüne Infrastruktur wird auf öffentlichem Boden wie Parks, Spielplätzen, Schulen, Straßen und leerstehendem Land sowie auf privatem und privatem Land errichtet. Während sich Wohnimmobilienbesitzer für ein Programm mit dem Namen "Raincheck" anmelden können, kostenlose Regenfässer und Finanzierung für die Landschaftsverbesserung erhalten, müssen gewerbliche Immobilienbesitzer ihren Regenwasserabfluss reduzieren. Bestehende Nichtwohnimmobilienbesitzer werden "Regenwassergebühren" in Abhängigkeit von ihrer undurchlässigen Fläche in Rechnung gestellt. Zum Beispiel kostet ein 1 Hektar großer Parkplatz etwa 5.000 US-Dollar pro Jahr. Wenn der Immobilienbesitzer sein Regenwasser verwaltet, kann er eine Gutschrift bekommen, die seine Rechnung um bis zu 80 Prozent reduziert. Darüber hinaus vergibt die Stadt jährlich Zuschüsse in Höhe von 10 bis 15 Millionen US-Dollar an Unternehmen, die ihre Immobilien nachrüsten, um den Abfluss von Regenwasser zu reduzieren. Bei Neubauten müssen Entwickler sicherstellen, dass ihre Gebäude den Abfluss der ersten 1,5 Zoll des Regens bewältigen können, der bei jedem Sturm fällt. Alles, um das Wasser von den Abwasserkanälen fernzuhalten.

Der Preis von 2,5 Milliarden Dollar ist nicht billig. Aber die Alternativen sind nicht so toll. Philadelphia kann sein koloniales Abwassersystem nicht wieder aufbauen, und eine andere Option - der Bau eines Tunnels, um überschüssiges Abwasser zu speichern, was Chicago, San Francisco und Washington, DC, tun, um die Probleme des Abwassersystems zu überwinden - könnte 8 Milliarden Dollar oder mehr kosten.

"Es ist das Äquivalent des Tricks der Hydrologie."

"Wir sind sehr zufrieden mit den Anstrengungen, die die Stadt unternommen hat. Sie haben nicht nur die Umweltqualität der Stadt erhöht, sondern sie haben auch wirtschaftliche Vorteile. Dies ist ein kostengünstigerer Weg, um das Problem anzugehen", sagte der Rechtsanwalt von Mike Helbing PennFuture, eine Umweltvertretergruppe, stellt fest, dass die Schaffung von mehr Grünflächen zu mehr Bäumen, Schatten, Erholungsgebieten und einer besseren Ästhetik in einer Stadt führt.

Das Programm macht so viel Sinn, dass das benachbarte Camden, N. J., es kopiert hat. Camden hat 50 Regengärten angelegt und zwei Parks angelegt - einer aus einer alten Tankstelle und der andere aus einer verlassenen Fabrik. Außerdem wurden alte Abwasserleitungen gereinigt, wo eine Schlickschicht das Volumen des Rohrs verringert hatte. "Wir haben jedes Jahr fast 100 Millionen Gallonen Regenwasser gewonnen", sagt Andrew Kricun, Exekutivdirektor der Stadtverwaltung von Camden County. "Es hat einen Unterschied gemacht, aber wir müssen wirklich das Zehnfache dieser Zahl erfassen."

Beamte von Camden legten auch Netze über die Abflussrohre, um Feststoffe wie menschliche Fäkalien und Ablagerungen aufzufangen, bevor sie ins Wasser gelangen können. Sie waren gesetzlich vorgeschrieben. In Pennsylvania gibt es inzwischen kein solches Gesetz, obwohl die Stadt ihre Abwasserentsorgung aufräumt. In 152 Orten in der Nähe von Philadelphia könnte es also regnen, wenn alles regnet und alles, was sich im Abwassersystem befindet, in Flüssen und Bächen in der Nähe der Stadt endet, wo die Leute spielen und picknicken.

"Dies sind die gleichen Ströme, bei denen die Philadelphians glücklich sind, wenn es nicht regnet", sagt Crockett.

Caren Chesler

Wir verlassen den Abwasserkanal und klettern eine 18-Fuß-Leiter und Sprossenreihen hinauf, was zwei Stockwerken entspricht, und gehen auf die Straße hinaus. Wir gehen jetzt den Schacht hinunter, der sich vor dem Gebäude befindet, damit ich die Schleusentore von oben besser sehen kann.

Sie entfernen den Schachtdeckel, der etwa vier Zentimeter dick ist und etwa 110 Pfund mit einer Axt, die den Deckel leicht über das Loch in der Straße neigt. Sie drücken es dann auf ein Metallrohr und rollen die Abdeckung wie eine Rolle von der Öffnung weg. Sie stellen einen Metallapparat, der wie ein Spaziergänger aussieht, über das Loch.

Der Eingang ist nur etwa zwei Meter breit. Haughney geht zuerst runter und ich folge gleich dahinter. Es gibt keine Leiter. Sie müssen Metallsprossen herunterklettern, die an der Wand befestigt sind, aber die erste Sprosse ist nicht nahe genug an der Oberseite, so dass Sie den walkerartigen Apparat halten müssen. Als ich meinen Fuß in das Loch baumelte und nach der ersten Sprosse suchte, stützen mich nur meine Hände, die sich verzweifelt an den Metallapparat klammern, und der einzige, der den Metallapparat an Ort und Stelle hält, sind die beiden Arbeiter der Wasserabteilung Halten Sie es gedrückt.

Unten finde ich einen großen Metallgitter, der als Landung dient. Unter uns strömt das Abwasser durch die Schleusentore. Wenn der Hauptkoffer, in dem ich früher stand, der große Strohhalm war, stehe ich jetzt über den beiden Fanglöchern oder Schleusentoren in der Seite des Strohhalms, während das Abwasser durch die Löcher schießt und in der Abfangröhre landet, die es abfängt zur Abwasseraufbereitungsanlage. Das rauschende Wasser hört sich an wie ein Triebwerk. Es ist schwer für uns, einander zu hören.

"Deshalb wollten wir nicht, dass Sie sich den Toren zu nahe kommen!" Horger schreit über Schläger.

Es gibt hier einen Gestank, aber das erwarte ich nicht. Ich habe mit dem Gestank nach menschlichem Abfall gerechnet, aber der Geruch ähnelt eher faulen Eiern oder dem von einer Mülldeponie ausgestoßenen Methangas. Tatsächlich sind die Gase, die durch das Abwasser abgegeben werden, eine Gefahr, dass die Arbeiter beim Untergrund Meterzähler tragen müssen. Wenn die Gaspegel zu hoch werden, können sie explodieren.

Haughney sagt, dass er unten in die Gewässer gehen musste, um eine elektrische Störung an den Sensoren der Schleusentore zu beheben. Er trug ein Geschirr und Kabel, falls er hineinfallen würde und der Druck des Wassers drohte, ihn wegzutragen.

"Bestimmte Dinge sind nicht für die Besetzung von Menschen gedacht", sagte er.

Philadelphias Wasserstraßen sind darunter. Zur Zeit.

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