Warum das Aufräumen des Yellowstone River nicht wie das Reinigen des Golfs ist

  • 2019

Jerry Leggatte USBR / Flickr Es ist fast drei Wochen her Unter dem Yellowstone River in Montana platzte eine ExxonMobil-Pipeline, die geschätzte 1000 Barrel (42.000 Gallonen) Rohöl ins Wasser ergoss. Und trotzdem kommen immer wieder Aufräumteams. Bis zum Montag waren rund 700 Arbeitnehmer und Aufsichtsbehörden von ExxonMobil, der Environmental Protection Agency (EPA), staatlichen Stellen und privaten Spill-Response-Unternehmen vor Ort.

Der Exxon-Ausbruch im Yellowstone River ereignete sich kaum mehr als ein Jahr nach der BP-Ölkatastrophe im Golf von Mexiko. Aber Öl, das in einem Fluss verschüttet wird, ist ein ganz anderes Tier als Öl, das auf See verschüttet wurde, erzählt Steve Merritt, der Koordinator der EPA vor Ort im Yellowstone. Hier sind die einzigartigen Herausforderungen bei der Reinigung der 300 Kilometer langen, mit Öl übersäten Flussstrecke.

Es ist (relativ) einfach, ein Flussleck zu stoppen

Das Abstellen des Lecks sei eine Aufgabe, wenn er auf einen Überlauf reagiere, sagt Merritt, und in dieser Hinsicht hätten die Responder von Yellowstone eine einfachere Aufgabe als die Leute, die versuchen, BPs Macondo gut zu schließen. BP machte mehrere Versuche mit einer Armada aus Bohrschiffen, Capping-Ausrüstung und Unterwasser-Robotern in Van-Größe, um den Brunnen abzudichten. Aber die Quelle des Yellowstone-Auslaufs lag nahe an der Oberfläche. Die 12-Zoll-Pipeline, die Rohöl von Ölfeldern im Norden von Wyoming zu einer Exxon-Raffinerie in Billings, Mont., Befördert, liegt laut der Firma etwa 5 Fuß unter dem Flussbett.

Die Besatzung von ExxonMobil benötigte etwa 10 Minuten, um den Überlauf zu finden, und weitere 5 Minuten, um die Pumpen auszuschalten. Kurz darauf sperren sie die Ventile an beiden Ufern des Flusses und verhindern, dass mehr Öl in den Rohrabschnitt zwischen den Ventilen eindringt. Während BP drei Monate lang versuchte, das Leck im Golf zu schließen, hatte Exxon das Yellowstone-Leck innerhalb einer Stunde gestoppt.

Es gab jedoch noch viel mehr zu tun. Am vergangenen Wochenende, nach den Empfehlungen des Department of Transportation und der EPA, schloss Exxon-Crew einen Saugwagen an die vergrabene Linie auf beiden Seiten des Bruchs an und saugte weitere 18.900 Gallonen (etwa 450 Barrel) ölhaltiges Wasser aus. "Wir waren besorgt über eine zweite Entlassung", sagt Merritt. "Aus meiner Sicht möchte ich nicht mehr Überschwemmungen und mehr potenzielle Schäden an der Pipeline riskieren."

Aber Öl in einem schnellen und überschwemmenden Fluss zu berauben, ist gefährlich

Vier Tage nach dem Platzen der Pfeife erhöhte der Schnee im Yellowstone National Park etwa 150 Meilen stromaufwärts vom Überlauf den Wasserstand auf einen Rekordwert. Sie strömte an der kaputten Pfeife vorbei, trug das Öl stromabwärts fast bis zur Grenze von North Dakota und setzte etwas davon an den grasbewachsenen, von Bäumen gesäumten Flussufern, in Straßengräben und auf Bauernfeldern entlang des Weges ab. "Die Kraft, die ein Fluss haben kann, wundert mich", fährt Merritt fort. "Das ist ein gewaltiger Unterschied zu einer Küstenregion, wo man Wellenbewegungen machen kann, aber es ist ziemlich sanft."

Bob Rogers, der Präsident von Bob Rogers and Associates, einer Umweltberatungsfirma in Mississippi, sagt, wenn der Fluss auf normaler Höhe wäre (und keine Pappeln in der Mitte hätte), hätten Cleanup-Crews höchstwahrscheinlich schwebende Schlange aufgereiht -wie Booms von Bank zu Bank zu Corral Oil. Mit Booms an der Stelle hätten die Befragten mit Skimmern beginnen können, um das Öl vom Wasser zu trennen, ähnlich wie dies im letzten Jahr im Golf geschehen war. Schließlich hätten sie das Öl mit Saugwagen abgesaugt, verbrannt oder mit ölliebenden Lösungsmitteln aufgesogen.

Aber nicht dieses Mal. Strömungen, die schneller als ein Knoten sind, würden die Seile durchbrechen, die einen Eindämmungsboom bilden, sagt Merritt. Auf der Höhe des Überlaufs im Yellowstone lief der Fluss bei etwa 7 bis 10 Knoten. "Es gibt einfach keine Technologie, um einen Fluss so zu bekämpfen", sagt er.

Da der Zugang zum Hauptkanal des Yellowstone nicht möglich war, machten die Reinigungskräfte mit orangefarbener Reinigung wenig technologische Hilfe und verbrachten die meiste Zeit damit, Öl von Gräsern und Bäumen mit saugfähigen Polstern abzuwischen. Sie konnten einige Ausleger in Seitenkanäle legen und mit den Pads aufsaugen. Bis zum vergangenen Freitag hatten sie etwa 260.000 Polster und über 50.000 Fuß Booms verbraucht. "Es ist keine Raketenwissenschaft", sagt Merritt. "Das meiste, was wir tun, ist, das Öl aufzuheben, es in Säcke zu packen und es zu entsorgen."

Chemische Dispergiermittel sind keine Option

Das einzige, was die Besatzungsteams auf dem Yellowstone nicht in Betracht ziehen würden, um den Überlauf zu beseitigen, Flut oder keine Flut, ist ein chemisches Dispergiermittel.

"Dispergiermittel sind eine große Sache im Meer", sagt Rogers. Sie werden häufig, wie während des BP-Auslaufs, verwendet, um Öl an der Meeresoberfläche an Orten zu entfernen, wo es nicht mit Booms und Skimmern oder durch kontrolliertes Verbrennen entfernt werden kann, wie in rauer See fernab der Küste. Dispergiermittel helfen, wenn sie auf einem glatten Boden besprüht werden, in kleinere Tröpfchen, die entweder an die Oberfläche steigen oder in den meisten Fällen in die Wassersäule gelangen, wo die Mikroben des Ozeans sie abbauen.

In einem Fluss sind sich Spill-Responder jedoch im Allgemeinen einig, dass Dispergiermittel mehr Probleme verursachen als lösen. "Ich kenne keinen Fall, in dem chemische Dispergiermittel in einem Fluss verwendet wurden", sagt Robert Simmons, Präsident von Environmental Science Services in Louisiana. Weil Flüsse so viel flacher als das Meer sind, befürchten die Befragten, dass sich sinkende Öltröpfchen im Kies und im Sediment eines Flussbettes ansiedeln könnten, anstatt in der Wassersäule schweben zu bleiben. Wenn sich das Öl längs des Flussbodens verteilt hat, bleibt es möglicherweise viel länger im Fluss, als wenn die Antwortenden es einfach flussabwärts waschen ließen.

Die Arbeit geht weiter

Die Ermittler der Pipeline- und Gefahrstoffsicherheitsbehörde sagen, es könnte Monate dauern, um herauszufinden, was die Röhre zum Bruch brachte, obwohl es einige Spekulationen gab, dass die jüngsten Überflutungen und schnell fließenden Trümmern etwas damit zu tun haben könnten.

Merritt sagt, dass die Aufräumbesatzungen nur neun der 1000 verschütteten Fässer erbeutet haben. Er erwartet nicht, dass sie viel mehr einfangen. Ein Teil des Öls wird sich an Orten entlang des Flusses auf natürliche Weise zersetzen, an denen die Bediensteten von Yellowstone County befürchten, dass Reinigungscrews empfindliche Ökosysteme stören oder schädliche Unkräuter verbreiten könnten. Der Rest wird langsam und sorgfältig von Gräsern, Baumstämmen und Bäumen abgewischt. Merritt schätzt, dass eine Besatzung von mehreren hundert Arbeitern zwei bis drei Monate "methodischer und körperlicher Anstrengung" erforderlich sein wird, um den Überlauf ausreichend zu beseitigen. "Leider kann man nicht rausgehen und alles abspritzen", sagt er.

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